Raumsonde Cassini: Großes Finale am Saturn

Raumsonde Cassini: Großes Finale am Saturn

, aktualisiert 23. April 2017, 21:39 Uhr
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Die Computergrafik der Nasa zeigt die Raumsonde Cassini am Saturn. 20 Jahre nach dem Start steht die Nasa-Sonde jetzt vor ihrem großen Finale. (Bild: Nasa/DLR/dpa)

Quelle:Handelsblatt Online

20 Jahre nach dem Start steht der Saturnsonde Cassini jetzt das große Finale bevor: Bevor sie sich im September in den Ringplaneten stürzt, stößt sie noch in eine Region vor, die nie zuvor ein Raumschiff erkundet hat.

WashingtonEs geht auf das Ende von Cassini zu, doch dieses Ende soll spektakulär werden: Mit einem „großen Finale“ soll die Raumsonde der US-Raumfahrtbehörde Nasa ab dem 26. April fast zwei Dutzend Mal zwischen dem Saturn und seinen Ringen hindurchfliegen. Mitte September wird sich Cassini dann kontrolliert in den Planeten stürzen und damit die 1997 gestartete Mission endgültig beenden.

„Noch nie ist ein Raumschiff durch diese einzigartige Region geflogen, die wir kühn gleich 22-mal durchqueren wollen“, sagt Nasa-Manager Thomas Zurbuchen. „Was wir von Cassinis wagemutigen abschließenden Umkreisungen lernen werden, wird unser Verständnis davon verbessern, wie gigantische Planeten und Planetensysteme entstehen. Das ist wirklich Entdeckung bis zum Schluss.“

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Rund 2400 Kilometer liegen zwischen dem Gasplaneten Saturn und seinen Ringen. „Basierend auf unseren Modellen erwarten wir, dass diese Lücke frei von Partikeln ist, die groß genug wären, um die Sonde zu beschädigen“, sagt Nasa-Manager Earl Maize. „Aber wir sind vorsichtig und benutzen unsere große Antenne bei der ersten Durchquerung wie einen Schild, um zu sehen, ob es sicher ist, unsere wissenschaftlichen Instrumente bei weiteren Durchquerungen dieser Umgebung auszusetzen.“

Den nötigen Schwung für das gewagte Flugmanöver hat sich Cassini durch eine letzte Annäherung an den Saturnmond Titan geholt. Dessen Anziehungskraft veränderte die Flugbahn Cassini und schubste die Sonde in Richtung der Lücke zwischen Saturn und seinen Ringen. Bei den Durchquerungen soll Cassini die Struktur des Saturns und der Ringe näher untersuchen, Proben der Atmosphäre des Saturns und von Ring-Partikeln nehmen sowie Nahaufnahmen machen.


Kommt das Beste zum Schluss?

Nach 22 Durchquerungen ist es am 15. September dann Zeit für den endgültigen Abschied von der Sonde: 20 Jahre nach dem Start soll sich das 12.600 Kilogramm schwere Raumschiff kontrolliert in den Saturn stürzen – und dabei bis zum Schluss noch Daten zur Erde senden.

Die gemeinsam mit der Europäischen Raumfahrtagentur Esa durchgeführte, mehr als 3,2 Milliarden Dollar teure Mission gilt aber bereits vor dem „großen Finale“ als Erfolg. Unter anderem bei mehreren nahen Vorbeiflügen an den Monden des Saturn hat Cassini etliche Daten gesammelt, die Wissenschaftler begeistern.

Zu den neu gewonnenen Erkenntnissen gehören unter anderem Hinweise auf einen möglichen Ozean auf dem Mond Enceladus, in dem es sogar Leben geben könnte, sowie der Nachweis von flüssigem Methan in Seen auf dem Mond Titan.

Und das Beste könnte sogar noch bevorstehen. „Cassini wird einige seiner bemerkenswertesten Entdeckungen am Ende ihres langen Lebens machen“, ist Nasa-Wissenschaftlerin Linda Spilker überzeugt. „Cassinis großes Finale ist so viel mehr als ein finales Abtauchen. Es ist ein aufregendes letztes Kapitel unserer Sonde und so reich an Wissenschaft, dass es die offensichtliche Wahl zum Abschluss der Mission war.

Quelle:  Handelsblatt Online
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