Weltraumforschung: Super-Teleskop „Alma“ geht in Chile an den Start

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Weltraumforschung: Super-Teleskop „Alma“ geht in Chile an den Start

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Das Atacama Large Milimeter Array (ALMA) Teleskop wurde 70 Kilometer vor den Toren of San Pedro de Atacama in Chile eingeweiht.

Es ist eines der größten und teuersten Astronomie-Projekte weltweit: Das Super-Teleskop „Alma“ geht in den chilenischen Anden in Betrieb. Das Milliarden-Projekt soll Erkenntnisse über die Entwicklung des Alls liefern.

Bilder von der Geburt der Sterne und der Entstehung von Galaxien: In den chilenischen Anden ist an diesem Mittwoch das Riesenteleskop „Alma“ an den Start gegangen. Das Projekt ist das derzeit größte und mit mehr als einer Milliarde Euro auch das teuerste der bodengebundenen Astronomie. „Das ist vergleichbar mit dem Übergang vom nackten Auge zum ersten Fernrohr“, sagt der europäische „Alma“-Projektleiter Wolfgang Wild von der Europäischen Südsternwarte (Eso) in Garching bei München. Das Teleskop „Alma“ ist ein großes, internationales Gemeinschaftsprojekt von Wissenschaftlern aus Europa, Nordamerika und Asien.
„Alma“ („Atacama Large Millimeter/submillimeter Array“) besteht aus 66 Teleskopen, die eng nebeneinandergestellt in etwa die Fläche eines Fußballfeldes haben. Schon als 2011 nur 16 der Teleskope in Betrieb gingen, seien die Ergebnisse besser gewesen als alles bisher dagewesene, sagt Wild. „Alma“ misst Radiowellen im Millimeterbereich und sogar darunter. Beobachten wollen Astronomen damit die sogenannte kalte Materie - Gaswolken, in denen neue Sterne entstehen und die bei Entstehung ganzer Galaxien eine wichtige Rolle spielen. Die Millimeterwellen sind besonders gut geeignet, ausgedehnte Gas- und Staubwolken zu durchdringen.

Die großen Eso-Teleskope in Chile

  • VLT

    Auf dem Berg Paranal liefert das „Very Large Telescope“ (VLT) Beobachtungen im Bereich des Infrarot- und des sichtbaren Lichts. Es hat vier Hauptteleskope mit je 8,2 Metern und vier Hilfsteleskope mit je 1,8 Metern Spiegeldurchmesser. Die Positionen von Sternen und anderen Himmelsobjekten lassen sich mit dem „VLT“ sehr genau bestimmen.

  • VST und Vista

    Die Teleskope sind für die Durchmusterung des Himmels zuständig. Das „VLT Survey Telescope“ (VST) mit 2,6 Metern Spiegeldurchmesser misst im sichtbaren und das „Visible and Infrared Survey Telescope for Astronomy“ (Vista) mit 4,1 Metern Spiegeldurchmesser im sichtbaren und infraroten Bereich.

  • E-ELT

    Das Milliardenprojekt soll auf dem Berg Cerro Armazones in der Nähe des Paranal entstehen und voraussichtlich im Jahr 2023 fertiggestellt sein. Das Konzept sieht ein Teleskop mit einem Hauptspiegeldurchmesser von 39 Metern vor. Das „E-ELT“ soll rund 15 mal schärfere Bilder liefern als das Weltraumteleskop „Hubble“.

  • NTT

    Am La Silla-Observatorium betreibt die Eso unter anderem das „New Technology Telescope“ (NTT) mit einem Durchmesser von 3,6 Metern und das MPG/ESO 2,2-Meter-Teleskop, eine Leihgabe der Max-Planck-Gesellschaft.

  • Alma

    Das „Atacama Large Millimeter/submillimeter Array“ (Alma) ist ein internationales Gemeinschaftsprojekt. Das Verbundteleskop untersucht das Universum im Millimeter- und Submillimeterbereich. „Alma“ beobachtet mit 66 Präzisionsantennen Wellenlängen von 0,3 bis 9,6 Millimetern. „Alma“ ist nach Eso-Angaben ein „gigantisches Zoomobjekt“.


Eine interessante Erkenntnis hat „Alma“ auch in der abgespeckten Version, die bislang in Betrieb war, den Wissenschaftlern schon geliefert: Die Teleskope entdeckten kleine, organische Zuckermoleküle. „Dieser Zucker ist ein Baustein für Leben“, sagt Wild. „Dann kann man spekulieren: Ist Leben im Weltall weit verbreitet?“
„Alma“ steht auf dem Chajnantor-Plateau in der Atacamawüste - in mehr als 5000 Metern Höhe. „Ich habe gehört, dass wir da das am zweithöchsten gelegene Gebäude weltweit haben“, sagt Wild. „Nur ein Bahnhof irgendwo in Tibet soll noch höher liegen.“ Das Teleskop befindet sich deshalb in den chilenischen Anden, weil die Luft besonders trocken sein muss. Außerdem war für das Projekt eine große Fläche vonnöten. Einige der Teleskope können von Spezialfahrzeugen transportiert werden und lassen sich so bei Bedarf auf einer Strecke von bis zu 16 Kilometern verteilen. Und: je höher Teleskope stehen, desto besser. „So viele Orte auf der Welt kommen dafür nicht infrage“, sagt Wild.

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Was „Alma“ der Wissenschaft bringt, ist zum Teil jetzt schon abzusehen. Allerdings wird es auch Überraschungen geben, betont er: „Das ist ein bisschen wie bei Galileo. Der hatte sicher auch nicht erwartet, Jupiter-Monde zu entdecken, und war dann überrascht.“
Mehr als 500 Menschen aus aller Welt haben am Bau von „Alma“ mitgearbeitet. „Ein Dorf mitten in der Wüste.“ Wenn das Projekt nun am Mittwoch vor den Augen des chilenischen Präsidenten Sebastián Piñera in Betrieb genommen wird, sollen künftig um die 100 Mitarbeiter den Betrieb des Observatoriums aufrechterhalten.
Doch „Alma“ ist nicht das Ende der Fahnenstange. Die Europäische Südsternwarte hat weitere große Pläne in der unmittelbaren Nachbarschaft: Im Jahr 2023 soll das „European Extremely Large Telescope“ (Europäisches Extrem Großes Teleskop/„E-ELT“) ebenfalls in der chilenischen Atacamawüste in Betrieb gehen. Im Unterschied zu „Alma“ arbeitet „E-ELT“ im sichtbaren und Infrarot-Bereich und soll die sogenannte heiße Materie beobachten. Bei „Alma“ geht es um die Entstehung von Sternen und Planeten, „E-ELT“ übernimmt dann - vereinfacht gesagt - wenn der Stern geformt und „heiß“ ist. „Das ergänzt sich sehr gut“, sagt Wild.

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15 Mal schärfere Bilder als das Weltraumteleskop „Hubble“ soll „E-ELT“ liefern - bemerkenswert für ein Teleskop, das nicht wie Hubble im Weltraum fliegt, sondern auf der Erde steht. Fast bis zum Urknall wollen Astronomen damit künftig blicken können. Ein Münchner könnte damit von seiner Heimatstadt aus eine Zeitung in Lübeck lesen. Vom 3060 Meter hohen Berg Cerro Armazones soll das Teleskop mehr als 13 Milliarden Lichtjahre zurück in die Ursprünge des Weltalls schauen. Vielleicht geben die beiden Super-Teleskop dann künftig Antworten auf die Fragen: Gibt es im Universum einen wirklich erdähnlichen Planeten? Und gibt es dort auch Leben?

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